Компактный внедорожник Suzuki Escudo дебютировал в Японии в 1988 году. Вскоре модель вышла на североамериканский рынок как Suzuki Sidekick, а в Европу, Южную Америку и Австралию её экспортировали под именем Vitara.
Это был один из первых серийных внедорожников, сочетающих неплохую проходимость и комфорт легковушки (пионером здесь была всё-таки советская «Нива» 1977 года). При этом «Витара» имела рамную конструкцию и жёстко подключаемый полный привод.
Сперва автомобиль выпускался с трёхдверным закрытым кузовом и также в открытом варианте со складывающимся брезентовым верхом. В 1990 году появилась пятидверная модификация модели.
Suzuki Vitara оснащалась бензиновыми четырёхцилиндровыми моторами 1.6 (97 л. с.) и 2.0 (132 л. с.), двухлитровым турбодизелем мощностью 88 л. с., а также двигателем V6 2.0, развивающим 136 сил. Продольно расположенные моторы сочетались с механической или автоматической коробками передач.